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病例及死亡人数激增 英国与病毒共存面临考验

在过去四个月里,英国进行了一项庞大的流行病学实验,尽管每天的感染率仍居高不下,仍取消了几乎所有的新冠病毒相关限制。其领导人认为,由于迅速推出的疫苗削弱了感染和重症之间的联系,这样做是合理的。

现在,随着病例、入院和死亡数量上升,疫苗的作用开始减弱,加上冬天临近,英国逐渐与病毒共存的策略正面临最严峻的考验。

周四,英国新增确诊病例超过5万例,比上周增加了18%,这是自7月以来病例数第二次突破这一心理大关。同期入院人数增加了15.4%,达到959人;115人死于新冠病毒,增加了近11%。

“一切都在同时打击我们,”伦敦国王学院(King’s College London)的遗传流行病学教授蒂姆·斯佩克特(Tim Spector)一直在领导一项关于新冠症状的重大研究。“我的观点是,我们处在一个无人区。”

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对于一个自认为已度过疫情最糟糕时期的国家来说,疫情突然再次抬头是一个沉重打击。进行了非常成功的疫苗部署,做出了具有英国特色的与之共存的决定后,英国人被一种还不打算放手的病毒搞得心烦意乱。

争论的焦点是英国官员去年夏天做出的核心考量:他们决定,如果到头来只有一小部分感染者需要住院,他们就可以容忍一种广泛传播的病毒,以此作为重新开放经济的代价。

美国和其他欧洲国家一直在关注这种自由放任的做法,将其视为一种摆脱疫情的可能模式。英国人享受着回归正常的生活,他们挤满了夜店、剧院和体育场——戴口罩的人却少之又少,这在欧洲其他国家是看不见的。

现在,与今年1月疫情的上一个高峰时期相比,被感染者最终住院的比例仍然低得多,约为2%,而不是9%。但英国国民保健署(National Health Service)已经感受到了压力,而且由于担心会出现恶性流感季节,医院今年冬天可能面临双重打击的前景。

根据斯佩克特的Zoe新冠研究(Zoe Covid Study),另外还有证据表明,更多接种疫苗的人正在被感染,这与几周前的情况有所不同,当时大部分感染发生在学生当中。政府在9月份让学生返校,他们基本上没有接种疫苗,也没有被要求戴口罩。

“这个问题以前主要局限于学生,现在已经波及到了上几辈人,”斯佩克特说。“感染者包括未接种疫苗的年轻人和已接种疫苗的老年人。

他说,这主要反映了疫苗效力的减弱,英国的疫苗比其他大多数大国更早推出,因此也更早失效。在英国,12岁及以上的人中有近80%已接种两针疫苗,但大多数老年人是在六个月前或更早的时候接种的。

Zoe研究的分析显示,在接受两针英国使用最广泛的阿斯利康疫苗(AstraZeneca)后,一个月后的保护率为88%,四到五个月后下降为74%。

到目前为止,英国首相鲍里斯·约翰逊(Boris Johnson)拒绝了重新实施在室内强制佩戴口罩等限制措施的呼吁,也拒绝实施新措施,比如在大规模集会时使用疫苗护照——法国和其他欧洲国家已经采取了这种做法。

相反,政府正在敦促有资格注射加强针的人——特别是老年人和其他弱势群体——报名参加。政府这次展开疫苗接种的尝试远不及去年冬天的疫苗部署速度。

周四,约翰逊说,“感染人数很高,但在预测的范围内”,他还说,“我们坚持我们的计划。”

一天前,约翰逊的卫生部长萨吉德·贾维德(Sajid Javid)警告说,未来几周病例数可能会飙升至每天10万例,重申了他在7月首次发布的警告,当时政府取消了大部分社交距离限制,被英国小报大力宣传为“自由日”。

令许多流行病学家惊讶的是,在措施取消后的几天里,病例数不升反降,似乎证明了政府的策略是正确的。然而,那是在夏天,气温高,学校不上课,疫苗的保护效果更强。

英国的每日感染人数现在是德国、法国和西班牙总和的三倍。这些国家在接种疫苗的人口比例方面已经赶上,有的还超过了英国。这促使许多公共卫生专家敦促政府重新考虑限制措施。

“我们比欧洲高出太多,”爱丁堡大学全球公共卫生项目负责人德维·斯里达尔(Devi Sridhar)说。“我们应该转向B计划,欧洲大部分地区已经这样做了。”

政府的B计划目前仍被搁置。从大流行开始,约翰逊就一直不愿施加限制。他的想法在新冠康复小组(Covid Recovery Group)的推动下更坚定了,该小组由一群有影响力的保守党立法者组成,他们认为,对经济或社会活动的严厉限制会给社会带来更大的代价。

尽管政府仍然建议在人多的地方戴口罩,但立法者已经通过摒弃口罩强化了生活已恢复正常的印象。在本月早些时候的保守党会议上,几乎没有人戴口罩,在下议院也很少见到戴口罩的人。

在周三的新闻发布会上,贾维德在这个问题上受到质疑后,他的一些同事第二天就戴上了口罩。但在伦敦的地铁和其他公共场所,口罩越来越少见。

约翰逊因让生活正常化而受到赞誉后,发现很难改变方向。唐宁街现在希望学校的期中假期能够降低感染率。它还计划开展宣传活动,使用“接种疫苗、加强免疫、得到保护”的口号,敦促人们接种加强针,并提醒他们病毒的危险还在持续。

“接种加强针的展开非常令人失望,”前政府首席科学顾问大卫·金(David King)说。“英国政府所做的就是袖手旁观,并说,‘我们无法控制,所以就让它传播吧。’”

由于他和其他专家呼吁采取更严厉的措施,许多人预计约翰逊将很快屈服,并为过冬实施他的B计划。这意味着在某些情况下将强制要求戴口罩,敦促人们尽可能在家工作,并要求他们出示疫苗接种证明才能进入夜店和参加其他公共集会(苏格兰和威尔士已经采取了类似措施)。

批评人士说,这符合一种熟悉的模式。布里斯托大学(University of Bristol)公共卫生访问教授、前公共卫生区域主任加布里埃尔·斯卡利(Gabriel Scally)说:“政府所做的事情一如既往:犹豫和拖延,并没有真正面对问题。”

他说,政府未能制定令人信服的策略来遏制感染。几乎没有努力为办公楼提供更好的通风,或敦促公众在拥挤的空间戴口罩并使用更高质量的口罩。

“他们没有控制病毒并减轻NHS压力的策略,”斯卡利说,这里的NHS指的是英国的国家卫生服务。“他们把所有的鸡蛋都放在了疫苗篮子里,但这些鸡蛋并没有孵化出成果。”

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