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无论是过去还是现在,为什么移民孩子更能成功?

2020年4月,《纽约时报》发表了一个特别专题,题为“我是向下流动的写照”。“过去,人们都相信每一代美国人能比上一代做得更好,”文章开头写道,“但随着时间的推移,社会流动性一直在放缓。”

翻看这些画像时,我们不禁注意到,有一群美国人与这种趋势背道而驰:他们就是移民的子女。索尼娅·坡(Sonya Poe)出生在德克萨斯州达拉斯市的郊区,父母从墨西哥移民过来。“我爸爸在一家酒店工作,”索尼娅回忆说。“他们对我们设定的目标一直是:上学,上大学,这样你就可以找到一份不需要上夜班的工作,这样你就可以自己选择做什么。”

许多移民之所以来到美国,梦想的是为他们的孩子提供一个更好的未来。利用1880年至1940年以及1980年至今天的数百万移民家庭的记录,我们发现,无论是在过去还是现在,移民的子女都超过了他们的父母,并在经济阶梯上上升。如果这就是美国梦,那么移民实现了它。

数据中特别引人注目的一个模式是,无论是一个世纪前埃利斯岛的一代,还是今天的移民,在收入低于中位数的家庭中长大的移民子女,在成年后都会有很大的进步。同为收入分配的最底层(比如25百分位)的子女,第一代移民的子女比同样贫穷的美国父母的子女更有可能在成年后进入收入分配的中游。

更重要的是,无论他们的父母来自哪个国家,移民的孩子成年后都比在美国出生的孩子更有可能超过他们父母的收入。尽管美国的移民政策在过去的一个世纪里发生了重大变化,从1900年对欧洲移民几乎开放边境,到最近几十年大幅限制边境,但这种模式在过去和今天仍然存在。今天,来自墨西哥和多米尼加共和国的移民的孩子,就像一百年前贫穷的瑞典人和芬兰人的孩子一样,有可能超越他们的父母。

向上流动不仅定义了人们的生活范围,而且对整个经济也有影响。即使是那些来到美国却没有什么资源或技能的移民,也会带来一项对美国经济极为有利的资产——他们的孩子。

结论:移民的子女总比上一代强

为了进行我们的分析,我们需要将孩子和父母联系起来的数据。对于历史数据,我们使用历史人口普查记录将儿童与30年后收集的人口普查数据联系起来,那时这些年轻人已经有了自己的工作。

把我们想象成好奇的孙辈,在网上搜索他们的家谱,但次数超过一百万次。我们从Ancestry.com这样的网站开始挖掘,这些网站允许公众寻找他们的亲属。从这里开始,我们开发了自动搜索的方法,这样我们就可以在记录中跟踪数百万移民和他们的孩子。

我们的现代数据是基于联邦所得税记录。研究人员可以通过税收记录将子女与父母联系起来,作为纳税家属,然后观察这些子女成年后的纳税数据。

当我们整理这些数据时,我们看到了什么?

第一个引人注目的结论是,作为一个群体,移民的子女比出生在美国的父母的子女获得了更多的向上流动性。我们关注的是在美国出生的白人父母的孩子,因为相比之下,黑人父母的孩子的向上流动性往往较低。因此,如果我们将移民子女与全部人口进行比较,能观察到的移民子女的流动性优势将会更大。

第二个值得注意的结论是,即使是来自尼日利亚和老挝等非常贫穷国家的孩子,也比在类似家境中出生在美国的孩子表现更好。像危地马拉、萨尔瓦多和尼加拉瓜这类中美洲的移民常常被视为南方边境的“危机”,但这些移民子女向上移动的速度也比美国家庭的孩子更快(速度仅次于加拿大移民的子女)。

我们的第三个发现是,移民子女的流动优势在今天和过去一样强大。更重要的是,一些移民群体——爱尔兰人、意大利人和葡萄牙人——很久以前被政客们指责为对经济贡献甚微——实际上实现了最高的向上流动性。过去,我们只研究儿子,因为不能把结婚后改名的女儿联系起来。但在现代数据中,我们可以看到这种模式也适用于女儿。

今天,当我们得知过去欧洲移民的孩子取得了成功时,我们可能不会感到惊讶。我们习惯于看到贫穷的欧洲移民的后代成为商业和文化精英的成员。许多杰出的领导人,包括像拜登总统这样的政治家,经常强调他们对爱尔兰或意大利血统的自豪。但是在当时,这些群体被认为是穷人中的穷人。在逃离饥荒的过程中,爱尔兰移民与如今逃离飓风、地震和战乱的移民并没有太大区别。

我们经常听到这样的担忧:贫穷的移民将面临怎样的处境,他们的孩子是否会陷入低薪工作或依赖政府支持的困境?但我们的数据调查应该消除这些担忧。移民的孩子在美国确实能成功。他们往往只需要一代人的时间就能摆脱贫困。

为什么移民子女更成功?

是什么让移民的孩子能够逃离贫穷的环境,在经济阶梯上爬得更高?我们最常听到的答案是,移民比在美国出生的人有更好的职业道德,而且移民父母更重视教育。

我们同意移民家庭的特殊特征可能是原因之一(尽管很难从我们的数据中看出这一点)。然而,当我们分析这些数据时,我们发现了一些令人惊讶的事情:移民往往会搬到美国那些能为他们的孩子提供向上流动的最佳机会的地方,而在美国出生的人则更扎根于当地。

几代社会科学研究已经证实,儿童的成长环境会影响他们生活中的机会。我们发现,移民父母比美国出生的父母更有可能定居在这些机会高的地区,这些地区有大量的好工作,为下一代提供更好的流动前景。

我们看到,在广泛的全国比较中,移民子女的收入高于其他子女,但他们的收入并不比在同一地区长大的其他孩子高,这是地理因素很重要的一个显著证据。在经济财富方面,移民的成年子女看起来与在同一街区或同一城镇长大的美国出生父母的子女相似。这种模式意味着移民家庭和在美国出生的家庭之间的主要区别在于他们选择在哪里生活。

我们的研究结果的一个启示是,如果美国出生的家庭自己搬到这些机会很高的地方,他们很可能也会取得同样的成功。事实上,我们发现,在美国出生的父母从一个州搬到另一个州的孩子比那些留在原地的孩子有更高的向上流动性:他们的向上流动性水平接近(但不完全高)从国外移民的孩子。所以,你可能会问:当一个地区的就业机会减少时,为什么在美国出生的家庭不搬出这个地区?

J.D.万斯(J.D. Vance)在他的畅销书《乡里挽歌》(Hillbilly Elegy)中提出了这个问题,书中讲述了他在俄亥俄州米德尔敦的成长经历,那里距离肯塔基州边境只有45分钟的路程,他的家人几代都住在那里。对万斯来说,往上爬意味着要离开他童年的社区,这是许多美国人不愿迈出的一步。后来他参加了海军陆战队,后来又去了俄亥俄州立大学和耶鲁大学法学院——“虽然我们歌颂社会流动性,”他写道,“但它也有它的缺点。这个词必然意味着一种运动——理论上更好的生活,是的,但也要远离某些东西。”具有讽刺意味的是,万斯正以反移民的立场竞选俄亥俄州参议员。

万斯提到了父母在美国出生的孩子获得向上流动的成本。许多在美国出生的父母的孩子是几代居住在同样的地方,因此对他们来说,经济流动性往往伴随着离家的成本。相比之下,移民已经毅然迈出了离开家乡移居美国的步伐,所以他们可能更愿意去美国任何地方寻找机会。换句话说,美国出生的家庭更扎根于当地,而移民家庭则更自由——这种向机遇靠拢的意愿似乎使一切都变得不同。

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