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别害怕老去,变老是一种心理治愈

看到“年老”这个词你第一个想到的是什么?

我不知道大家的答案,不过我的输入法在我打出“年老”之后,跳出的第一个联想词便是:年老体弱。

年老似乎与很多衰弱无力的联想绑定。比如,我们用“衰老”来形容变老的过程;我们夸赞那些过着积极向上的生活的中老年人是“保持了年轻的心态”,仿佛“积极向上”是一件不属于中老年的事情。

我们常常害怕老去,希望变老的速度越缓慢越好。在这种希望的背后,是社会对于变老普遍的解读——变老,就是不可避免地失去魅力、失去生产力、成为对社会无用的人。

当然,我们的身体机能确实会随着年龄增长而像年久失修的机器一样,出现越来越多问题。可是这一定意味着变老是一件很糟糕的事吗?变老真的必然等于衰老吗?

我们太经常谈论关于变老的恐惧,却很少注意到有很多东西,只有随着我们的年龄增长才会来到我们身边。所以今天,我想和大家聊一聊关于变老的好处。

1. 那些曾经让我们焦虑和痛苦的东西,往往不会再对我们产生威胁

年轻时我们总是因为生活中各种突如其来的变化感到焦虑和痛苦,尽管我们都知道年轻意味着生活拥有更多的可能性,但“可能性”也是不确定性,这个阶段的我们往往对不确定性抱有恐惧。

而这其中最多的恐惧往往与变老有关——“要是我到老还一事无成怎么办?”“要是我孤独终老怎么办?”“要是我还没有享过乐就老了怎么办?”

然而,实际情况却是,随着年龄增长,人们往往会发现变老真的没那么可怕。美国心理学会的研究表明,当人们从中年走向老年,我们会以更积极的心态面对变老的过程,对生活的满意度也会变得更高。也就是说,关于老去后的恐惧,有时候只是年轻人心中的想象。

同时,活得越久,看得越多,我们对于生活的韧性和适应性会被时间打磨得越来越强大。如同打怪升级一般,我们会越来越不畏惧生活中的困难。心理学家Pedder等人(2016)发现,相比年轻人,老年人更超脱,内心焦虑也更少。

美国本地医院的一项研究,调查了2020年新冠病毒爆发之初,不同年龄段的人群面对疫情的态度。结果发现,尽管年长的群体相对年轻人更容易受到病毒威胁,ta们表现出的心理韧性、适应力和心理健康水平都要高于年轻人(Vahia et al., 2020)。

变老之后生活会变糟吗?会孤独吗?会遭遇过去从没遇到的挑战和困难吗?答案是谁也不确定,未来真的可能有更大的困难等着我们,但可以确定的是,年龄自会赋予我们抵御苦难的力量。

2. 我们可以不再受制于自己的情绪

随着年龄的增长,我们对情绪的调节和控制能力也会逐步提升(Damian et al., 2019),不再像年轻时那样容易被情绪左右。

一项实验同时向年轻和年长的人展示了一些积极和消极的图片,让ta们在观看图片时尝试调节自身的情绪,并保持平静的面部表情。结果发现,年长的人在控制面部表情上需要花的精力更少,因为ta们对这些图片产生的情绪反应本身就没有更年轻的成年人那么强烈(Pedder et al., 2016)。

这意味着,在面对相同的生活事件时,年长者的情绪反应会更弱,ta们能够也因此更少地受制于情绪波动的影响,成为自己情绪的主人,在与人相处的过程中往往也能更加地心平气和。

3. 快乐会成为一件更简单的事,因为我们很容易忘记烦恼

听过不少人感叹“要是快乐能像小时候一样简单就好了”。其实,快乐并不只是对孩子而言很简单,中老年时期的快乐也会变得比我们年轻时更简单。

不同的心理学研究都指出,我们对于生活的态度会随着年纪的增长越来越乐观,也更感激自己身边的人和生命本身(Chopik et al., 2017; Schwaba et al., 2019)。

这些变化,都与我们的“玫瑰色滤镜”有关,即更关注生活中积极的一面,也更容易忘记烦恼和悲伤。一项研究发现,相比年轻人,年长者往往更容易选择性回忆起那些积极正面的记忆,而遗忘那些消极负面的部分(Mather et al., 2004)。

都说人老了记忆不好,但如果能够这样过滤掉不好的回忆,只留下让人开心的细节,未尝不是一件好事。

4. 我们会拥有更美妙的性生活

我们日常很少讨论老年人的性生活和性需求,以至于许多人都会误以为“性”这个词是专属于年轻人的,也容易产生老年人会对性丧失兴趣、年纪大了会“不行”的误解。

然而,一个你最意想不到变老的好处竟然是——更美妙而令人满意的性生活。

研究发现,随着年龄的增长,人们更能在性中获得愉悦感和满足感。英国的一项调查显示,仅有64%的人对自己目前的性生活是满意的。不仅如此,研究者们还发现,在所有人中,那些对自己的性生活最为满意的一组人,年龄都在50岁及以上(Killelea, 2016; N=1,000)。

也有研究发现,女性在40-50岁时比在20-30岁时更能在性爱中达到高潮。这可能是由于与伴侣相处时间更长,双方都更了解和尊重彼此的喜好(Shah, 2015)。

谁说年纪大了没机会享乐?至少在性生活方面,中老年人的快乐比年轻人恐怕丰富得多。

5. 我们的依恋关系也会更稳定

年轻的时候,不少人的关系都会受到内心的不安全感折磨。很多时候,越在乎一个人,越让我们心生焦虑。焦虑和不安往往使很多年轻的爱情与友情备受挑战。

好消息是,焦虑与不安会随着我们年龄的增长离我们逐渐远去。心理学家Chopik等人(2019)发现,人们在关系中的焦虑倾向成年后会逐渐下降,并在中老年时期达到最低水平。同时,在中晚年时期,依恋关系中的回避倾向也会处于一生中的最低水平。

在“焦虑”和“回避”这两个影响依恋关系的负面因素都随着年龄的增长不断降低后,我们的依恋模式会逐渐趋向安全型依恋(secure attachment),我们关系的质量也会随着年岁的增长而增长(Van Assche et al., 2013)。

6. 我们会学会与世界的复杂性和解

年轻的时候,生活总能给我们新的打击——我们会不断地发现社会比我们想象得更复杂,更残酷,更充满矛盾。有时候我们会对这个世界产生怨气,觉得世界很糟糕,感觉自己仿佛在与世界为敌。

而随着我们年长,我们更能够接纳世界的复杂性。研究指出,虽然我们的大脑处理信息的速度会随着年纪的增长放缓,大多数认知能力,比如逻辑分析和语言能力,会缓慢增长直至70岁(Schaie, 2005)。

更加成熟的大脑使年长者更擅长从多种角度看待问题,并运用逻辑推理能力来解决人际冲突(Grossman et al., 2010)。

接纳世界的复杂性并不等于我们被动地承受自己的无能为力,相反,当我们与世界和解,学会接受生活中的灰色地带,我们才真正拥有了选择权。不是一味地顺从也不是一味地反抗,而是决定何时坚持自己,何时顺其自然。

7. 我们会更清楚自己是谁

年轻时的我们,依赖通过他人的认可来定位自己,他人的否定与批评很容易让我们对自我产生怀疑,因为我们往往连自己都还不清楚自己是谁。正是由于对自我的认识还不够清晰,年轻的我们更容易把自我的价值建立在他人的认可之上。

来自康奈尔大学的Karl Pillemer认为,相比年轻人,年长者拥有更丰富的人生经验,如曾经历战争、疾病和其他的种种人生剧变,在这些经验的积淀下,年长者能更清晰地意识到自己曾经历过些什么,岁月又把自己变成了一个什么样的人。

当我们对自己是个什么样的人有更清晰的认知时,便不会再那么执着于他人眼中的自己是什么样子,也就更不容易为其他人如何看待自己所困扰(Peck, 1968)。也就是说,逐渐变老使我们的自我认知从波动状态转换到稳定状态,不再轻易受其他人的影响。

看着自己的身体老去是一件挺可怕的事情,它不可避免地让我们联想到自己的心灵和大脑也会像身体一样衰弱。

我们很少去想的是,老去的过程也可以是一段美妙的经历,毕竟它的另一个名字就是,“成长”。

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