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FT社评:面对通胀 英国需解决“共苦”问题

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英国面临的政策挑战将是富国中最复杂的。能源价格冲击、贸易恶化、劳动力短缺意味着,这个国家将变得比自己以为的更贫穷。

一直以来,英国的核心“卖点”之一就是它在贸易上的地理位置——位于北美与欧洲大陆之间。但眼下它在两边都在碰壁。正如英国央行行长安德鲁•贝利(Andrew Bailey)上周所警告的,英国经济“转弱比其他国家早了很久,也严重了一些”。这个国家今年晚些时候将面临通胀的“进一步上升”——而且它的物价问题将会“更持久”。

与美国一样,英国在新冠疫情过后也是一派蓬勃。但时隔两年,被抑制的需求、还有改变了的品味一朝引爆,却是英国经济无法满足的。这推动了快速的增长,但供给与需求的不匹配也造成了通胀压力。

受欧洲影响,英国也暴露在了一轮格外凶猛的能源价格冲击之下,这主要是俄罗斯在乌克兰发动战争所引发的。在截至5月的一年里,消费价格指数上涨9.1%。很大一部分因素是家庭费用和交通成本——也就是天然气、电力和汽油的费用——大幅上涨。但英国高通胀的范围在不断扩大,已经包括了大部分商品和服务。英国央行认为企业界在心理上已把通胀看作是必然的。

也存在一些英国特有的现象:能源监管制度——其中包括对消费者能源费用设定上限——意味着,家庭实际上还没有感受到能源价格上涨的全部影响。该制度将在10月带来进一步的价格上涨,从而使得存在通胀压力的时期变得更长。

英国还存在劳动力特别短缺的问题。自新冠疫情暴发以来,又有38万25岁以上的劳动年龄人口离开就业市场,其中很多人将一去不回。这一净增长数字中,大多数来自过了50岁离开就业市场的人:他们可能会觉得上班的生涯到此为止了。

这也与英国脱欧有一定关系。虽然非欧盟劳动者继续大批地来到英国,但脱欧降低了英国迅速从海外吸引劳动者的能力。英国贸易地位恶化继续影响其经济增长。英镑贬值也使近期的价格冲击变得更痛苦。今年以来,英镑兑美元汇率已下跌超过10%。

不会有巧妙的解决方案。英国需要为这种可能性做好准备:在其他地方的通胀已开始回落了几个月后,英国的通胀还在上升,甚至可能达到两位数。能源成本、贸易恶化、流失部分劳动力——都会产生一个相同的后果:这个国家将会落入比自己以为的更贫穷的境地。

这意味着英国必须将适应过程中的痛苦平均地分摊开来。关键是怎么做。对英国政府来说,这还意味着要考虑清楚一个问题:如果在三年内消费者价格上涨五分之一,这会意味着什么?这会对所有方面产生影响,从财政规则的应用到税收门槛和公共部门工资协议,以及针对最弱势群体的保障网如何运行。

货币政策制定者的任务很艰巨,但在某些方面没有那么复杂。英国央行需要进一步收紧政策,以表明其决心让通胀预期回到更接近2%的水平。英国央行有可能会做得过火:把握合适的紧缩力度更多凭运气而不是判断。它可能会从英国本就艰难的经济中挤走太多活力。但这不是需要考虑的首要问题——如果需要,快速放松政策是有可能做到的。在中期内,如果英国变成了民众不信任其货币能够保值的地方,形势就要糟糕得多。

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